Overcrowded and more dangerous, Mont Blanc faces a crisis

On Western Europe’s highest mountain, the number of inexperienced climbers is growing and climate change is taking a toll. Are new safety measures enough?

Overcrowded and More Dangerous, Mont Blanc Faces a Crisis
by Paige McClanahan
(published on nytimes.com, July 26, 2019)

Every summer at least 20,000 people attempt the 15,776-foot summit of Mont Blanc. The majority spend a night in the Goûter Refuge on the French side. Photo: Nicolas Blandin for The New York Times

The Goûter Refuge — a futuristic structure that clings to a cliff at 12,516 feet — is, for many people, the final stop en route to the top of Mont Blanc, the highest mountain in Western Europe, straddling the border between France and Italy.

Every summer at least 20,000 people attempt the 15,776-foot summit. The majority spend a night in the Goûter Refuge, on the French side, which welcomes climbers from late May through September. Local officials and guides say the number is growing, and that today’s climbers are less experienced, even as warmer temperatures are increasing the risk of rockfall and transforming once-snowy ridges into treacherous sheets of ice. A small number of climbers also appear to be unwilling to respect the rules — or even pay for their accommodation.

“People would say, ‘You have to let us stay for free. We don’t have to pay because you’re a mountain hut,’” said Antoine Rattin, 46, a guide and the manager of Goûter Refuge, recalling a few encounters last summer.

In the high, wild landscape around the Refuge, turning people out for the night could mean death, so Mr. Rattin had no choice but to abide their presence — even if that meant accepting their refusal to pay the €65.80 (about $74) fee for a bed, and exceeding the hut’s official capacity of 120 people.

Mr. Rattin’s challenges are emblematic of the mountain’s more fundamental problem, a challenge that is also afflicting Mount Everest: overcrowding, which is exacerbating the dangers posed by climate change and inexperienced climbers. This summer, local authorities are tackling these issues, and their efforts are leading to some changes for visitors.

Hikers on Mont Blanc. Officials and mountain guides are becoming increasingly concerned about the effects of climate change and the number of unskilled climbers attempting the summit. Photo: Nicolas Blandin for The New York Times

The roof of Western Europe
For more than 200 years, Mont Blanc has been luring climbers. The first to reach the mountain’s white, windblown summit were Jacques Balmat, a hunter and crystal collector, and Gabriel-Michel Paccard, a doctor and botanist. The two men, both locals, made it to the top early on the evening of Aug. 8, 1786, a moment that many have cited as the birth of modern mountaineering.

Over the next few decades, a small but growing number of mountaineers and explorer-scientists followed in their footsteps. As Mont Blanc grew in fame, so too did the valley below. Hotels sprang up in Chamonix, the village at the mountain’s base, and a parade of famous visitors — Alexandre Dumas, Napoleon III, Victor Hugo, Goethe — raised the area’s profile even further. By the end of the 19th century, tourism was driving the economy.

Today, the narrow Chamonix valley attracts 4.3 million visitors a year. People come in winter to ski and snowshoe, in summer to rock climb, hike and mountain bike, or at any time of year just to wander through town and admire the views of the jagged, ice-crusted peaks. But for many visitors, getting to the top of Mont Blanc is the most powerful draw.

“Clients tend to be obsessed with this mountain, and every experienced mountaineer wants to climb it as well,” said Blaise Agresti, an independent mountain guide and the former head of the PGHM of Chamonix, the security and rescue service that responds to emergencies on Mont Blanc and the surrounding peaks. “Today, many people who come to the mountain go up, come back down and then never go back for the rest of their lives,” he said. “We’ve been marketing Mont Blanc for two centuries. We’ve sold it as this beautiful, symbolic dream. So today, this is the situation we inherit.”

Climbers on Mont Blanc’s Bosses Ridge. Photo: Nicolas Blandin for The New York Times

Routes and risks
But the dream comes with its own set of dangers. More than half a dozen routes lead to Mont Blanc’s summit, but just two — the Three Mountains Route, which starts from Chamonix, and the Normal Route, which starts from the neighboring community of Saint-Gervais — are accessible to climbers with only a moderate amount of experience. While the majority return from the summit unscathed, both itineraries entail risk.

The Normal Route — chosen by about three quarters of the climbers aiming for the summit — goes across the Grand Couloir, a steep, narrow gully that acts as a sort of bowling alley for falling rocks. Near the top, the path leads onto a narrow ridge of snow and ice, about 100 yards long and just a couple of feet wide, that’s flanked by steep drops. If you stumble there, you can fall to your death.

Alternatively, the Three Mountains Route, a more technical itinerary that accounts for most of the remaining quarter of climbers, goes below a series of towering ice cliffs that occasionally — and very unpredictably — slough off enormous quantities of snow and ice onto the path below. Both routes are threatened with avalanches, and both cross glaciers laced with crevasses: yawning gaps in the ice that can swallow climbers whole.

“I did it once but I would never, ever do it again,” said Rachel McKee, 41, an Irishwoman living in France who climbed Mont Blanc six years ago. She was completely exhausted by the climb, despite her thorough training, and she had to sprint across the Grand Couloir as rocks fell around her. “It was a fantastic experience, but you’re playing with death,” she said.

An analysis of accidents along the lower portion of the Normal Route found that, between 1990 and 2017, 102 people had died between the Tête Rousse Hut and the Goûter Hut, a stretch that takes most people about three hours to hike. The biggest causes of death were falls, being hit by a falling rock, and “stranding” — getting lost or caught in bad weather. Of the 387 accident victims who needed emergency services, 84 percent were amateurs unaccompanied by a professional guide.

Guides and climbing experts say Mont Blanc aspirants should be confident walking in crampons. Falls  have resulted from inexperienced climbers tripping while wearing their just-purchased crampons. Photo: Nicolas Blandin for The New York Times

“If you add up the accidents on the two itineraries, you find that half of all mountaineering accidents in France happen on Mont Blanc,” Mr. Agresti wrote in a book on mountain rescue. More than half of those accidents occur on the climb to the Goûter Hut, a stretch of trail that Mr. Agresti called “one of the black spots in the Alps.”

To reduce their risk, guides say, climbers need specific skills: In addition to being fit enough to endure hours of tough hiking at high altitudes, Mont Blanc aspirants should also be confident walking in crampons. (A number of fatal falls have resulted from people tripping while wearing their just-purchased crampons.) They should also know how to walk roped together with other climbers; how to get out of a crevasse; how to interpret a mountain weather forecast; and how to gauge snow and rock conditions.

Anyone short on these skills should hire a professional guide; the Compagnie des Guides de Chamonix, the official association of Chamonix’s professional mountain guides, is a good place to start. Visitors will pay between €900 and €1,500 for a guided trip for two people to the summit, in addition to the cost of gear, hut accommodation and a ride in the train or cable car to the start of the route.

In Chamonix, a statue of Jacques Balmat — a mountaineer, hunter and crystal collector who was one of the first to reach the top of Mont Blanc — points to the mountain’s summit. Photo: Nicolas Blandin for The New York Times

Crumbling mountains
As warmer temperatures take their toll on the fragile alpine environment, some of the dangers are growing more serious. The average temperature in Chamonix rose by more than 3.6 degrees Fahrenheit over the course of the 20th century (more than double the global rate), said Ludovic Ravanel, a geomorphologist with France’s National Center for Scientific Research and a specialist in the evolution of alpine environments.

“Everybody’s talking about how the glaciers are retreating, but other things are happening that are less well known,” Mr. Ravanel said after a day spent taking ice samples high in the Mont Blanc massif. The last few decades have seen an “explosion” in the number of rocky landslides in the peaks around Mont Blanc, he explained, as warmer temperatures have begun to melt the permafrost that has long cemented the mountains together.

The warming of the mountains has affected — and in some cases obliterated — nearly all of the most popular mountaineering routes in the Mont Blanc area, said Mr. Ravanel, who is also a qualified high mountain guide. The Three Mountains Route has become steeper and icier, while rockfall in the Grand Couloir on the Normal Route is becoming more frequent and voluminous, especially in the afternoon. The Petzl Foundation once proposed building a small tunnel to protect people crossing the gully, but the suggestion was opposed by many guides and local authorities. This is a wild landscape, not an amusement park, opponents said. Signs have been erected along the route to warn people of the risk, but many still choose to cross the gully at the most dangerous time of day.

“What we’re seeing is that the peak time for rockfall is also the peak time for people crossing the couloir,” Mr. Ravanel said. “We have these two factors that overlap. We have to try to separate them.”

Climbers descending Mont Blanc. While many have the necessary skills to tackle the mountain, some are go-it-alone amateurs. Photo: Nicolas Blandin for The New York Times

New controls
But it’s not always easy to convince climbers, many of them go-it-alone amateurs with little knowledge of the routes, on how to protect themselves.

“Today, we have passed from a generation of mountaineers to a generation of tourists who come for one shot, just to take a selfie on the top of Mont Blanc,” said Jean-Marc Peillex, the mayor of Saint-Gervais.

For more than a decade, Mr. Peillex has been arguing for stricter controls. And following the summer of 2018 — when French media published a string of stories describing overcrowding, litter, fist fights and other bad behavior on Mont Blanc — he has achieved his goal.

Starting with the 2019 climbing season, which opened on May 24, anyone hiking the Normal Route must carry identification and proof of a reservation in one of the huts. There has also been a clamp down on free camping. Scores of tents used to cluster outside the Goûter Refuge during the summer, and Mr. Peillex said that people would leave behind trash and feces. But no longer: climbers caught setting up their own tents could now face a fine of €300,000 (about $338,000) and two years in prison.

Yet another restriction was recently introduced after a hot day in June, when about 150 paraglider pilots rode powerful thermal winds to the top of Mont Blanc. A prohibition on landing on the summit was announced the following day.

The new controls have stopped short, however, of requiring a climbing permit or otherwise attempting to impose a limit on the number of people on Mont Blanc. Such an approach would violate the principle, firmly held in France, that the high mountains are a place of liberty that should not be subjected to draconian controls.

But the new measures, which were announced in April by the prefecture of Haute Savoie, are meant to restore respect for the mountain, while also ensuring a safe and smooth flow of climbers. The rules are enforced by PGHM officers and security officials from Saint-Gervais, who patrol the Normal Route around the clock. Still, some have questioned just how much of an impact the new controls will have.

David Ravanel, the president of the Compagnie des Guides de Chamonix, said he hoped the measures would improve people’s experience. “But I don’t think they will decrease the risk of accidents, because they still won’t prevent complete amateurs from climbing the mountain. That’s the biggest challenge we have today.”

Mr. Peillex acknowledged that the new measures alone are not enough; a shift in the public’s attitude is needed, he said. So Mr. Peillex has launched a public information campaign, in the hopes of raising awareness among climbers before they even arrive.

“The point is to make people understand that climbing Mont Blanc isn’t like going out to the movies,” Mr. Peillex said at the news conference in which the new measures were announced.

The 2019 climbing season is well underway and Mr. Rattin is back at his perch at the Goûter Refuge. “Things are better. We’ve managed to find some peace,” he said by phone, noting that so far no one had arrived without a reservation, and that the enforcement officers seemed to be effective. “So far, so good,” he said, “but the season isn’t over yet.”

Overcrowded and more dangerous, Mont Blanc faces a crisis ultima modifica: 2019-12-16T04:27:33+01:00 da Totem&Tabù

29 pensieri su “Overcrowded and more dangerous, Mont Blanc faces a crisis”

  1. 29
    Fabio Bertoncelli says:

    Finalmente, grazie al video di YouTube, dopo decenni ho scoperto il mistero sulla signora Longari: Mike lo disse veramente!
    La verità prima o poi emerge. I libri di storia dovranno essere riscritti. 😂😂😂

  2. 28
  3. 27
    Roberto Pasini says:

    Ultime notizie scovate in rete. Sembra che i cugini si muovano. Hanno tanti difetti ma sicuramente anche una cultura amministrativa. Agli inizi di dicembre Macron, in risposta ad in appello del sindaco di Saint Gervais, ha incaricato un comitato interministeriale per la montagna di affrontare il problema. Sembrano vogliano mettere in piedi un Piano speciale e costituire un’area protetta. Vedremo. Ho cercato due volte di allegare il link ma il sistema non lo consente. Usate google se volete trovare le fonti.

  4. 26
    Fabio Bertoncelli says:

    «Non sentitevi abbandonati solo perché le operazioni di fine anno mi tengono impegnato a tamburo battente e ho poco tempo per contribuire qui.»
    Credo che Carlo stia completando i suoi conteggi di fine anno…  😁😁😁

  5. 25
    Carlo Crovella says:


  6. 24
    Roberto Pasini says:

    Mi riferivo per gioco all’uso dell’inglese per definirsi Marcello, che non è un peccato, non alla guida, nobile professione, esercitata da molti miei amici e che avrei voluto fare da giovane quando frequentavo Courmayeur se ne fossi stato capace e se la vita non mi avesse portato verso altri lidi al servizio di multinazionali americane della consulenza. Una cosa è la sudditanza culturale un’altra è usare qualche parola di una lingua d’uso globale che ogni tanto è più rapida ed essenziale. L’inglese internazionale delle 3000 parole è ormai cosa a se’ e strumento di comunicazione, basta chiedere ai giovani. Il purismo dei francesi a volte è ridicolo. 

  7. 23
    Fabio Bertoncelli says:

    Marcello, non barare! Mike Bongiorno non disse “sul pisello”. Era una domanda che riguardava l’ornitologia, non la botanica.
    Corre voce però che sia soltanto una leggenda. C’è forse qualche testimone tra di voi?

  8. 22

    Pausini, sono una guida alpina. Non l’ho mai nascosto e non ho mai pensato fosse un peccato. Tantomeno non sono mai caduto su nessun pisello.  Rischiatutto lo guardavo anch’io ogni giovedì sera. E tu che lavoro fai? 

  9. 21
    Fabio Bertoncelli says:

    Roberto, com’è la battuta sulla signora Longari?
    “Ahi, ahi, ahi, signora Longari! Lei mi è caduta […]”.
    Puoi completarla per qualche bel giovine innocente che qui ci legge?

  10. 20
    Roberto Pasini says:

    Chi è senza peccato……Marcello nel suo Cominetti blog (Blog ? che sarà mai) si presenta nell’intestazione come Mountain & Ski Guide….Ah ah signora Longari…innocuo scherzino ovviamente, solo per sfottere un po’ i puristi. Anche qui nel Gogna Blog c’è una sezione che si chiama Shop….Mamma mia un’altra invasione di extra-comunitari (inglesi e americani) : prima l’italiano come dice l’immigrato nella canzoncina pubblicitaria (Trailer o Promo) di Zalone

  11. 19
    Fabio Bertoncelli says:

    Marcello, si chiama anglofilia – ramo principale e più devastante dell’esterofilia – ovvero pendere dalle labbra di inglesi e statunitensi.
    La sindrome colpisce e devasta il cervello di innumerevoli italiani. Non c’è guarigione.

  12. 18
    Roberto Pasini says:

    Non ho idea perché sia stato pubblicato qui. Forse si voleva riprendere il tema ad un anno di distanza dalla discussione del settembre 2018 e far conoscere quanto fatto dai francesi nel 2019, anche se un vero bilancio della stagione non c’è. Non c’è dubbio comunque che il tema della gestione dell’affollamento è molto caldo. Pensate a cosa accadrà magari non sul Bianco ma a Finale e in Val Masino dopo le Olimpiadi del 2020 con l’arrampicata sportiva come specialità. Gli sponsor si stanno danno da fare.  Io ho risposto ad un lungo questionario chiaramente di marketing. Mi hanno beccato perché qualche volta ho usato l’app. Vertical Life. Hanno sbagliato segmento con me ma è indicativo che il mercato si muove e molte sono aziende nostre.

  13. 17

    Doveva dircelo il New York Times che sul Bianco ci sono le code? Se n’era parlato in italiano qui ampiamente, perché tornarci? 
    Forse che in inglese il significato cambia? Non mi sembra.C’è coda, non ci si va. 

  14. 16
    Roberto Pasini says:

    Coraggio Paolo, viene Natale e l’apocalisse è stata rinviata perchè i mezzi pubblici erano in sciopero poi ci sono i nuovi biscotti alla Nutella, i mojito e se non piacciono le sardine.

  15. 15
    Roberto Pasini says:

    Lasciare i testi in ingelse ? E’un fatto generazionale. I nostri nonni e bisnonni hanno imparato l’italiano. Figli e nipoti hanno imparato il moderno latino, non per esterofilia ma per vivere e comunicare nell’epoca della globalizzazione. Manzoni, uno dei padri della lingua italiana, non parlava in italiano. Ha pensato che per comunicare gli italiani avessero bisogno di una lingua comune e si è ispirato al fiorentino di Dante.C’è qualcuno che pensa ancora oggi sia stata una violenza verso le comunità locali e vorrebbe tradurre in bergamasco anche i nomi delle città.

  16. 14
    paolo says:

    Ps: Erasmo lodava la follia !!!!

  17. 13
    paolo says:

    QI medio che si abbassa, incapacità di leggere e capire ciò che si sta leggendo, elogio della stupidità (non come Erasmo), lode ai furbi, volgarità della rappresentazione, estetica decadente, creatività lavorativa soffocata, dominanza dei rapporti clientelari o nepotistici e non di merito o capacità e quasi fideistici,…. non sono analisi che faccio io.
    Roberto per me la società sta regredendo, la piramide sociale sta diventando una punta acuminata con una base larghissima e bassissima: sembra di leggere la fiaba “il re nudo”.
    Capisco quelli che se ne vanno all’estero.

  18. 12
    Roberto Pasini says:

    Un mio amico alpinista che vive in montagna e accompagnò un famoso trail runner di casa nostra sull’Everest quando cercava di fare il record mi ha raccontato che anche in coda sull’Hillary Pass quella è un’esperienza che se porti a casa la pelle non dimentichi più nella vita e ti segna dentro, comunque, a prescindere dai motivi per i quali ci sei andato. In misura minore, altre esperienze meno forti e per gente meno sgamata possono avere lo stesso effetto. Persone insospettabili che consosco che hanno fatto tutto il cammino di Santiago per davvero, 27 giorni dormendo non negli alberghi ma nei rifugi del pellegrini, alla fine hanno visto la Madonna, anche se c’era un sacco di gente intorno sulla scala finale, se non altro per il mal di piedi. Forse anche questo cercano le persone che non sono tutte imbecilli, annoiati, vittime del marketing. I francesi cercano di gestire invece di chiaccherare.

  19. 11
    Fabio Bertoncelli says:

    “Sono contrario all’esterofilia […]”. Bravo!
    Pellegrini for President! 😉😉😉

  20. 10
    Luciano pellegrini says:

    Sono contrario all’esterofilia e forse sono uno dei pochi  italiani che non ha capito l’articolo. Pazienza!

  21. 9
    Fabio Bertoncelli says:

    Proviamo a salire la Cresta delle Bosses al M.Bianco in totale solitudine oppure al massimo con un’altra cordata, e perciò nei mesi di ottobre, novembre o, ancor meglio, d’inverno. Sarà tutta un’altra esperienza: spirituale, oltre che alpinistica.

  22. 8
    Roberto Pasini says:

    Io sono colpito dal disprezzo verso la gente normale che circola ogni tanto su questo blog. Sicuramente certi comportamenti sono criticabili e frutto di bisogni distorti, ma cosa dà diritto di sentirsi parte di un’elite morale e valoriale superiore e pura? Sono più umili e “down to earth” come dicono gli americani campioni come Honnold, Caldwell o Jornet che pure hanno fatto cose straordinarie.

  23. 7
    Roberto Pasini says:

    Un numero crescente di persone, indotte anche da quello che gira sui media, cercano esperienze forti che diano loro una scossa fisica, emotiva o cognitiva rispetto a corso Buenos Aires il sabato pomeriggio. Esperienze che poi possano socializzare, perchè l’uomo è un animale sociale (salvo eccezioni) e oggi non manda cartoline ma usa i social. Non sanno bene cosa cercano veramente, ma io penso che sotto sorto cercano qualcosa che gli manca, quelle dimensioni di rapporto con se stessi e la natura che la nostra società ha rimosso. Per un alpinista scafato, la normale francese del Bianco non produce grandi emozioni ma per una persona normale la cosa è diversa.

  24. 6
    Matteo says:

    P.S.: e non venitemi a citare il bello, per favore, che è probabilmente più probabile in corso Buenos Aires al sabato pomeriggio!

  25. 5
    Matteo says:

    Francamente faccio fatica a pensare a qualcosa più lontano dal sacro e dall’ascesi che intrupparsi sulla normale al Bianco (o far la fila all Hillary step).
    Sarò cinico, ma non credo che nemmeno uno su millemila di chi è li lo sia per l’ascesi e la liberazione dalle passioni

  26. 4
    Roberto Pasini says:

    Il mondo è pieno di montagne sacre, di mete sacre raggiungendo le quali si raggiunge l’ascesi, cioè la liberazione e il governo delle passioni che producono sofferenza nella vita quotidiana. È così da secoli e secoli. Oggi assume caratteristiche turistico/commerciali/ pubblicitarie professionali ma anche in passato qualcuno in forme più artigianali sfruttava questo bisogno profondo per farci piccoli business.

  27. 3
    Roberto Pasini says:

    Che giudizio severo Paolo. Forse bisognerebbe cercare di capire meglio. Nulla di ciò che fanno gli uomini mi è alieno, dicevano gli antichi. Anche se si rischia l’accusa oggi infamante per molto di buonismo. Lo schema “caprone” che in termini più eleganti viene chiamato “imitazione sociale” è esistito anche in altre epoche. E se invece non fosse l’emergere, non solo ma anche,  della dimensione del mito di cui si è parlato in un altro post su Motti? Emersione in forme distorte ovviamente, proprio perché inconsce, in quanto negate e compresse nella nostra società? 

  28. 2
    paolo says:

    Non voglio essere dissacrante, ma a me sembra sempre più che l’Uomo che incontro oggidì (per vivere più tranquillo?) cerchi di identificarsi e appartenere a delle grandi greggi come fanno le pecore e partecipare a movimenti collettivi come la transumanza, in modo da non dover usare il proprio cervello e complicarsi l’esistenza.
    Purtroppo a capo delle greggi ci sono dei caproni che seguono i pastori con i loro cani guardiani….. per evitare che cadano tutti nei precipizi.

  29. 1
    Roberto Pasini says:

    Monte Bianco, Everest, Cammino di Santiago (30o.000 persone all’anno di cui 30.000 italiani): sembrano riemergere in epoca moderna due fenomeni antichi: la Montagna Sacra e il Pellegrinaggio magari in versione selfie. Una spinta fortissima e incontenibile. Un libro mi ha aiutato a capire le ragioni profonde: Clemente, Psicologia dei cammini Sacri. I francesi cercano di gestire il problema con una serie di azioni, solo il tempo dirà se funzionano e possono diventare una buona pratica.

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