John Middendorf – 2

John Middendorf sta riscrivendo la storia dell’attrezzatura da arrampicata
(domande e risposte per un arrampicatore/ricercatore che fa un lavoro dannatamente bello)
di Cameron Cam M. Burns
(pubblicato su powder.com)

La prima volta che ho incontrato John Middendorf è stato nel 1993, quando si è fermato con me e mia moglie Ann nel nostro piccolo appartamento di Aspen. John era in visita ad Aspen per tenere una conferenza sulla scalata che aveva fatto con Xaver Bongard l’anno precedente, il Grand Voyage sulla Great Trango Tower, uno scudo di granito di oltre 4000 piedi nel Karakorum pakistano.

Deucey, alias John Middendorf, sulla Muir Wall, El Cap, 1993. Foto: Cameron M. Burns / Powder.

All’epoca, John dirigeva la sua azienda A5 (poi acquistata da The North Face) e si cimentava in alcune avventure (molto brade) a Zion. Ci godemmo la sua conferenza, passammo del tempo insieme e la mattina seguente salimmo su una torre del deserto mai scalata (Balanced Rock nel Colorado National Monument… beh, forse “torre” è un’esagerazione…).

Nel 1999 scrisse un articolo per Ascent, la vecchia rivista del Sierra Club, che però nel 1999 era pubblicata dall’American Alpine Club. Si trattava di un pezzo sull’attrezzatura da arrampicata.

Anni dopo, John si trasferì in Tasmania e iniziò a fare ricerche serie sull’attrezzatura. Per anni si è fatto il culo, poi ha iniziato a emergere davvero. E adesso sta stravolgendo la storia dell’attrezzatura e sconvolgendo molte nozioni che sembravano accettate da decenni, scoprendo cose straordinarie e divertendosi.

Anche il leggendario scalatore polacco Voytek Kurtyka si è recentemente unito alle ricerche di John.

Sì, sono riuscito a intervistare Deucey, come è conosciuto (Middendorf = Dusseldorf = Deucey … sì, a quanto pare questo ha senso per alcune persone), ma prima di arrivare lì…

Christian Beckwith, che è stato redattore di Alpinist nei primi anni, ha detto questo a proposito della ricerca di John:
Spesso la nostra comprensione della storia si basa su ricerche secondarie: storie che sono state tramandate nel tempo da generazioni di scrittori che hanno preso le versioni che hanno sentito come “verità” e le hanno rivestite con la propria rielaborazione. Il risultato è un po’ come il gioco del telefono, dove i fatti originali possono o meno coincidere con la storia che oggi passa per conoscenza comune.

John fa il duro lavoro della ricerca primaria. Rintraccia le storie che da tempo accettiamo a priori fino alle loro origini e le rivaluta alla luce di ciò che ha già stabilito essere vero. Il risultato è lo studio più completo mai realizzato sugli attrezzi e sul loro impatto sull’evoluzione dell’arrampicata“.

Katie Ives, successore di Beckwith all’Alpinist, ha aggiunto:
La ricerca di John sulle donne alpiniste del primo Novecento è particolarmente significativa. I libri di storia dell’alpinismo del passato hanno spesso relegato le ascensioni femminili in capitoli separati o in note a margine, sottintendendo che non facevano parte dello sviluppo più ampio dell’attività alpinistica. Al contrario, il lavoro di John pone il contributo delle donne al centro della storia dell’arrampicata. ‘Le donne sono spesso ritratte come attori minori [nei libri e negli articoli del passato], se non addirittura ignorate del tutto’, spiega John sul suo sito web, ‘ma se si guarda un po’ più da vicino, le donne scalatrici sono state al vertice in ogni periodo importante della storia dell’arrampicata e dell’alpinismo’.

Le raccolte di scritti, immagini e materiali d’archivio di John forniscono prove concrete del coinvolgimento e della leadership delle donne in innovazioni e scalate rivoluzionarie: dalla prima salita di Beatrice Tomasson della parete sud della Marmolada nel 1901 (una “pietra miliare dell’arrampicata su grandi pareti” che John paragona al Nose di El Capitan a Marie Langer, che gestì il primo negozio dedicato all’attrezzatura per l’arrampicata a Vienna nei primi anni del Novecento e i cui cataloghi ritraevano donne alla guida di vie. Egli dimostra come Miriam Underhill e altre donne del suo tempo abbiano contribuito a introdurre la chiodatura e altri strumenti e tecniche negli Stati Uniti.

La mia speranza è che il lavoro di John e quello di altri ricercatori che studiano lo stesso periodo – come Anna Saroldi e Sallie Greenwood – possano contribuire a un necessario cambiamento di paradigma nel modo in cui comprendiamo la storia dell’arrampicata e a restituire a queste donne alpiniste il riconoscimento che meritano“.

Katie non ha torto. Qualche anno fa, Robert Underhill, spesso considerato il padrino dell’assicurazione in Nord America, è stato scoperto antisemita. Tuttavia, le ricerche di John hanno dimostrato che Miriam Underhill, moglie di Robert, è stata importante quanto il marito, e forse di più, nel far progredire lo sport dell’arrampicata nelle Americhe.

Grazie, Christian e Katie.
Deucey, eccoti qua…
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Perché hai iniziato questo enorme progetto di ricerca?
Come molte cose, è iniziato lentamente. Volevo soprattutto rivedere il mio articolo del 1999 su Ascent, poiché avevo scoperto alcuni aspetti più interessanti della storia con cui ero cresciuto e avevo un po’ di tempo per aggiungerli alla mia versione online. Poi mi sono reso conto di quale grande opportunità ci fosse, visto che quando ho fatto le ricerche per il mio articolo originale del 1999, per molte settimane ho fatto le ore piccole con [Allen] Steck e [Steve] Roper che si coalizzavano contro di me e facevano a pezzi i miei sforzi, tutto per puro divertimento, ma mi hanno davvero aiutato a portare la mia scrittura a un livello migliore, senza tanti pensieri e concetti casuali, e a sviluppare la struttura per il pezzo che non avrei potuto fare da solo. Ma la maggior parte della mia ricerca è stata effettuata sfogliando riviste e libri presso la Biblioteca dell’American Alpine Club, recentemente trasferita a Golden. Da allora, però, mi sono imbattuto in ogni sorta di nuove immagini che aiutano a raccontare la storia, oltre che in un fantastico boom di risorse, potendo accedere a biblioteche digitali di altri Paesi.

Ho notato che molte storie sono incentrate sull’esperienza dell’autore e sull’accesso locale alle informazioni, quindi la possibilità di interrogare le riviste di tutto il mondo è probabilmente l’elemento che ha mantenuto l’interesse, perché è stato emozionante scoprire tanti riferimenti nelle fonti primarie che raccontavano una nuova storia dal punto di vista degli strumenti e delle tecniche. Il mio pezzo del 1999 ha coperto le grandi linee, ma anche i dettagli sono stati molto interessanti, soprattutto dal punto di vista degli strumenti ingegneristici.

È stata un’esperienza lineare o un filone di ricerca ti ha spinto a tornare indietro per esaminare gli sviluppi precedenti degli attrezzi?
Ho considerato soprattutto le salite all’avanguardia di ogni epoca e ho approfondito gli strumenti e le tecniche utilizzate. È una progressione continua e, come ci ricorda Lito [Tejada-Flores], ci sono molti giochi che gli arrampicatori fanno, ognuno con i propri attrezzi e le proprie abilità. Il mio lavoro si concentra soprattutto sulle tecniche di big wall, ma fino a poco tempo fa erano piuttosto universali per tutte le discipline di arrampicata.

Finora hai realizzato due volumi. Quanti pensi che ce ne saranno?
Ora sto lavorando alla storia di Trango, che sarà essenzialmente il terzo volume degli strumenti per la ricerca sulla verticale selvaggia, perché quella del Trango è stata ed è un’arena internazionale di arrampicate all’avanguardia, e ci sono grandi storie oltre al filo conduttore della tecnologia.

Quante ore hai dedicato a questo lavoro?
Ho dedicato circa un anno a ciascuno dei due volumi pubblicati, in modo ottimale con due giorni interi a settimana per lavorare alla scrittura; di recente ho fatto costruire un piccolo studio riscaldato nella nostra proprietà, che è un bel capanno per scrivere, quindi ora ho circa 3 giorni a settimana.

John Middendorf ai tempi del suo massimo splendore nella Valley, a metà della Muir Wall, El Cap, 1993. Qui si stava preparando per le riprese su una salita in libera dello Shield. Foto: Cameron M. Burns / Powder.

Quanti errori hai trovato da parte dei ricercatori precedenti?
Pochi. Per lo più, c’erano alcune idee sbagliate su come venivano usati gli strumenti nei precedenti testi storici.

Ricevi riconoscimenti a destra e a manca per il tuo lavoro. Sono riconoscimenti appropriati?
Sto ricevendo ottimi riscontri dagli arrampicatori di tutto il mondo. Considero il mio lavoro come una revisione paritaria, dato che pubblico e interrogo online e posso correggere in tempo reale. Apprezzo molto i commenti e ho messo i migliori sul retro delle copertine dei volumi stampati (disponibili su Amazon).

Qual è stata la linea di ricerca più difficile?
A volte ci si accorge che alcune leggende del mondo dell’arrampicata non sono poi così speciali come si dice, spesso perché c’è stato qualche altro uomo o donna che ha fatto la stessa cosa o meglio, e non è mai stato pienamente riconosciuto, a volte per sua scelta. Ma ci sono stati pregiudizi in alcune storie, in particolare negli anni Trenta, pregiudizi che persistono ancora oggi in libri più recenti.

Pamela Shanti Pack, Jay Anderson… mangiatevi le mani! John Middendorf mentre pratica la sua tecnica di offwidth nella Fiery Furnace, 1993. Foto: Cameron M. Burns / Powder.

Quali sono le cose più strane che hai trovato?
Mi diverte molto pensare a ragazzi come George Winkler che facevano solitarie di 5.7 difficili, con la sua corda e il suo gancio per aiutarsi in discesa, un’arte particolare che si è estinta quando gli ancoraggi fissi per le calate sono diventati più comuni. Sono rimasto stupito da tutti gli incroci tra la comunità fluviale e quella alpinistica ai tempi di Leonard e Brower e all’apice del Sierra Club. Avendo fatto parte di entrambi i mondi, è interessante come la comunità fluviale e quella alpinistica vedano gli stessi eroi in modo diverso.

Quali sono le grandi scoperte che hai fatto in questa ricerca?
Che posso trovare pace e motivazione per approfondire uno sport che amo semplicemente stando seduto davanti a un computer… No, davvero, devo uscire di più…

Trovo affascinante la storia dell’attrezzatura, come per migliaia di lettori. Ecco perché Alpinist ha sempre avuto una rubrica sull’argomento. Hai contattato delle case editrici ma non hai ancora avuto successo. Come mai, secondo te?Probabilmente perché sarebbe un lavoro di editing enorme. I miei libri sono semplicemente una raccolta di post che hanno un filo conduttore. Non sono adatti a tutti, ma altri ricercatori e storici li hanno apprezzati, quindi è un buon risultato.

Perché pensi che le persone dovrebbero leggere il tuo lavoro?
Se sono interessati allo sviluppo degli strumenti, delle tecniche e delle scalate rese possibili da essi, spero che trovino il mio lavoro interessante.

Da sinistra, il famoso scalatore e autore britannico Paul Pritchard, Cameron Burns, il defunto Kerry Burns e John Middendorf a Richmond, in Tasmania, nel settembre 2023… l’eterogeneo equipaggio in azione. O anche a riposo. Foto: Cameron M. Burns / Powder.

Perché la storia del materiale e dell’attrezzatura è importante?
I nuovi strumenti sono sempre divertenti. E portano a un aumento degli standard. L’aumento degli standard è importante? Se sì, probabilmente lo è anche la storia degli attrezzi. In ogni caso, per me è divertente, perché ho anche contribuito a sviluppare nuovi strumenti per scalate più efficienti.

Una volta terminata l’attrezzatura, qual è il tuo prossimo lavoro?
Sono in pensione, ma immagino di poter tornare a scalare per un altro periodo (per lo più mi sono ritirato dall’insegnamento nelle scuole superiori dopo il Covid, ma sono ancora a registro). Mi piace ancora armeggiare con tende pieghevoli a punto singolo sospese e resistenti alle intemperie, quindi probabilmente realizzerò qualche altro prototipo di tanto in tanto. Continuare a fare ciò che posso per contribuire a rallentare la decimazione delle foreste della Tasmania. Partire per altre avventure. Allenarmi di più…

E cos’altro?
Una cosa che ritengo importante aggiungere come informazione utile ad altri che volessero fare ricerche approfondite. Le riviste internazionali di alpinismo online sono essenziali per la ricerca in varie lingue, ma molte delle mie informazioni provengono anche da alcuni vecchi libri pubblicati, e ho speso molti soldi per acquistare libri da AbeBooks. Ora è una bella collezione di quasi tutti i libri di tecnica degli ultimi 100 anni, e sono sempre felice di trovare degli esempi di qualche attrezzo per qualche ricercatore e di inviarne le scansioni. Molti dei vecchi libri sono anche online, una delle buone biblioteche online è https://www.hathitrust.org/.

Grazie, John. La prossima volta che sei in Colorado, fammi un fischio!

I libri di John Middendorf si possono comprare qui oppure qui.
Il sito web di John Middendorf è https://www.bigwallgear.com/.

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John Middendorf – 2 ultima modifica: 2024-07-05T05:32:00+02:00 da GognaBlog

4 pensieri su “John Middendorf – 2”

  1. Io non le ho ripetute ma so di vie in artif. estremo di Nadali alla Pietra di Bismantova.

  2. E non dimentichiamoci di Lorenzo Nadali (che considerava le vie di artificiale di Yosemite di A5 paragonabili a dei sentieri) che ha dato un notevole contributo all’arrampicata artificiale con l’invenzione di vari aggeggi (tra cui la mitica chela) e della scala a teschietti di cui ha parlato in un’intervista su Pareti di qualche anno fa.
    Lorenzo era nel team the north face e chissà non si siano incontrati…
    Glielo chiederò. 

  3. Da amante e grande esperto dell’arrampicata artificiale (e non solo) sulle grandi pareti, quale era,  credo che per lui sia stato naturale e necessario impegnarsi nello sviluppo di nuove attrezzature per l’arrampicata e per la lunga permanenza in parete. Sicuramente favorito da una grande inventiva oltre che un’ottima manualità nel realizzare, oltre che dalla sua esperienza diretta. Un po come aveva fatto anche Jim Bridwell che s’inventava e si costruiva da se gli attrezzi per la scalata.

  4. Peccato non ci sia un’immagine di qualche strumento inventato da Middendorf, a parte le portaledge, attrezzi che da noi non sono molto usati.
    Comunque il personaggio è interessante e nei 2 articoli mi ha fatto piacere ritrovare persone con cui ho scalato in passato o che ho semplicemente conosciuto davanti a una (o più) birra.

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